Las padaung: las últimas mujeres jirafas

Sus largos y vistosos collares las dotan de un cuello único.

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CHIANG DAO, THAILAND - JULY 13: Mah Chan, a Long Neck Padaung hill tribe woman weaves a scraf for sale to tourists in a small village where 30 familes live July 13, 2006 in Chiang Dao, Thailand. All the Long Neck villages are set up for tourists and just over a year ago the hill tribe members were hand picked to move closer to Chiang Mai from more remote communities so that they could be more accessible. The Padaung women famously wear brass rings around their necks, beginning at five-years-old, to distort the growth of their collarbones and making them look like they have long necks. They are originally from eastern Burma near the Thailand border. (Photo by Paula Bronstein/Getty Images)
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Una curiosa tribu aún puebla el estado de Kayah, en Myanmar, siendo estrictamente fiel a una costumbre que cambia totalmente su apariencia.
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Se trata de las mujeres del cuello de jirafa, o las padang, como se les llamaba en Birmano.
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Ellas son famosas por usar vistosos collares metálicos que les ayudan a "estirar" sus cuellos.
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A las padang se les puede ver portando sus largos collares en las situaciones más cotidianas.
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Muchas de ellas hoy viven en el territorio tailandés y algunos de esos grupos han sido acusados de "recrear" las costumbres originarias para atraer al turimsmo.
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Los collares los portan desde la niñez más temprana. Eso sí, una vez que los reciben la tradición implica que no se los quitarán nunca más. Se dice que las ancianas no pueden removérselos, pues su cuello habría perdido la tonicidad muscular para mantener la cabeza erguida.
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Y algunos afirmaban que les resguardaban del ataque de tigres salvajes.
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Pero en 1990 el sacerdote Angelo Dei Meoy, quien tiene 40 años en la zona, explicó al diario El Mundo que son muchos los mitos alrededor del origen de la tradición.
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Algunos decía también que se los ponían para evitar ser esclavizadas, porque su peso impide el trabajo. El sacerdote desmintió la especie diciendo que las mujeres kayan son profundamente trabajadoras.
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Lo que al parecer si es cierto es que hay cierta noción de status atada al collar.
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Pues, al parecer, mientras más alto el collar más atractiva sería la mujer.
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Además, la extensión de la pieza también daría pistas sobre la situación económica de la familia de quien lo llevaba.
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La tradición parece ir en descenso, pues algunas mujeres actualmente no se deciden si quieren portar la pieza por toda su vida.
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Los collares sólo pueden ser retirados en una ceremonia cuyo procedimiento es guardado en celoso secreto.
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Para lavarlos, se vierten agua entre el cuello y los collares y al final los secan y los frontan con manojos de hierba para sacarle brillo.
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